Met hun schuimwijn steken ze de Champagne naar de kroon, maar Engelse wijnboeren hebben nog meer goed begrepen: toeristen trekken. In Kent en East-Sussex floreert het wijntoerisme en kun je op diverse wijngoederen heerlijk wijnwandelen. Om daarna (uiteraard!) aan te schuiven voor een proeverij. Op bezoek bij 5 (van de meer dan 40) wijngaarden langs de South East Wine Route.

wijnwandelen
Druiven plukken op wijngoed Carr Taylor

Hush Heath Estate

Staplehurst, Kent rond het jaar 2000. Magnaat Richard Balfour-Lynn wil met pensioen en droomt van een huis in Frankrijk met een kleine wijngaard. Want hij wil wel actief blijven. Dan hoort hij over wijnboeren in de Champagne, die bang zijn dat ze door de opwarming van de aarde problemen krijgen met hun druiventeelt. Ze zijn op zoek naar goede grond in het zonnige Kent. “Waarom zou ik dan naar het buitenland trekken”, denkt Richard, “als de Fransen zelf hierheen komen.” Hij koopt een landgoed in Kent en de rest is, zoals je noemt, geschiedenis.

Zo’n vijftien jaar nadien bezoeken wij Richard’s wijngoed Hush Heath Estate en maken er een wandeling met gids Gaynor Hill, stevig Engels gekleed in waxcoat en rubberlaarzen. In de verte zien we een typisch Kentse hopschuur, maar al snel verdwijnt het gevoel dat we in Engeland zijn.

Het glooiende landschap is bezaaid met wijnstokken, keurig in een rechte rij. Van de druiven die er groeien wordt vooral mousserende wijn gemaakt, plus een still rosé en een witte en rode wijn. “Toen Richard in 2004 zijn eerste Balfour Brut Rosé instuurde naar de International Wine Challenge, won hij een gouden medaille”, vertelt Gaynor trots. “Daarmee zetten we onszelf en de Engelse wijn mooi op de kaart.”

Bijenkasten

Behalve met wijn maken houdt Hush Heath zich bezig met duurzaamheid en natuurbescherming. In het eikenbos leven vossen en herten, er zijn uilennesten en langs de bosrand staan bijenkasten. Als passant kun je een bewegwijzerde wandelroute van ruim een uur volgen en na afloop wijn proeven en kopen in de winkel. Wil je graag meer te weten komen over het wijn maken, dan kun je op afspraak met een groep vanaf 6 personen een wijntoer met proeverij doen. Hush Heath Estate is dagelijks open van 11-17 uur.

Biddenden Vineyards

Ook op onze volgende stop, Biddenden Vineyards nabij de beroemde tuinen van Sissinghurst, staat gastvrijheid voorop. Hier kun je als passant op woensdag- (juni-september) en zaterdagochtend mee met een gratis rondleiding & proeverij en mag je op andere dagen zelf met een wandelroute op pad in de wijngaard.

wijnwandelen
Julian Barnes, wijnboer op Biddenden Vineyards

Wijnboer Julian Barnes nam het bedrijf over van zijn ouders, die hier sinds 1969 cider en wijn maakten. Nu ligt de nadruk op wijn, gemaakt van vooral Duitse druivensoorten als Bacchus, Ortega en Reichensteiner, maar er is ook een aardig perceel Pinot Noir. “We kunnen in Noordwest-Europa met steeds meer soorten uit de voeten en dat levert goede wijnen op”, vertelt Julian. “Vooral wit, rosé en schuimwijn zijn in Engeland gewild, maar wij maken ook een bekroonde rode wijn van Dornfelder. Licht van smaak en zowel gekoeld als op kamertemperatuur heel lekker.” In het gezellige proeflokaal annex winkel met verse streekproducten schenkt Julian een paar proefglaasjes vol en neemt ook zelf met zichtbaar plezier een slokje. Hier staat een man voor wie wijn een passie is, dat is zeker. Biddenden Vineyards is dagelijks open van 10-17 uur (zondag vanaf 11 en niet in januari-februari).

Chapel Down

Chapel Down in het toeristische stadje Tenterden is qua volume de grootste wijngaard van Engeland, met een jaarlijkse productie van maar liefst 650.000 flessen. Plus de grootste eer die een wijnmaker kan toevallen: de Rosé Brut werd in 2011 geschonken op de koninklijke bruiloft van William en Kate.

wijnwandelen
Restaurant The Swan op wijngoed Chapel Down

Ook ons burgers bevalt Chapel Down al jaren goed. Wij varen zelden terug naar het Europees vasteland zonder een paar flessen Flint Dry (wit) en English Rose (rosé). De wijngaard beschikt over een stijlvol proeflokaal annex winkel, waar elke bezoeker zonder verplichtingen wijn mag proeven. We voelen ons echt welkom, een medewerker gaat er voor zitten, geeft uitleg over de wijnen en vraagt ons om onze smaakervaring onder woorden te brengen. Chapel Down heeft nog een andere troef: restaurant The Swan. Hier kun je met uitzicht op de wijngaard in alle rust testen of de wijnen overeind blijven bij een explosie aan hartige en zoete smaken. Ook op Chapel Down kun je op eigen gelegenheid de wijngaard verkennen met een wandelroute. Een rondleiding met proeverij kan alleen met een groep en op afspraak. Chapel Down is dagelijks open: 10-17 uur.

Carr Taylor

Bij Carr Taylor Vineyards in Westfield worden we opgewacht door David Harrison, ‘the Hat’ zoals hij zich voorstelt met een vingertikje aan de rand van zijn joyeuze hoed. Het is zonnig, David heeft alle tijd en we gaan voor een flinke wandeling over het wijngoed.

wijnwandelen
Druiven plukken op wijngoed Carr Taylor

Lang staan we stil bij de percelen met de drie ‘heilige’ druivensoorten voor de champagne: Pinot Noir, Pinot Meunier en Chardonnay. “Net als onze collega’s maken wij hier veel bruiswijn, de Engelsen zijn er dol op. Maar we mogen het geen champagne noemen, dat recht is voorbehouden aan de wijnboeren in de Champagne”, vertelt David. “Enerzijds jammer, maar het geeft ons ook meer vrijheid.”

La Veuve Cliquot

Dan beginnen zijn ogen te glimmen, met deze anekdote heeft hij vaker indruk gemaakt. “Wist je dat een Engelsman de méthode champenoise heeft uitgevonden, het proces van de tweede gisting op de fles? Dat was Christopher Merret in 1662. En een industrieel uit Newcastle maakte voor het eerst flessen van dikker glas, die niet snel ontploften. De Franse monnik Dom Pérignon, officieel de uitvinder van de methode, begon er pas zes jaar later mee.” Toegeeflijk besluit David: “Remuage, het gebruik om de flessen schuin omlaag te zetten en geregeld 1/8 slag te draaien, zodat de gist naar beneden zakt en uit de fles verwijderd kan worden, is in Frankrijk bedacht door de weduwe Clicquot.”

Het is tijd voor een glas wijn, nieuwe gasten druppelen binnen en met een galante handkus neemt David afscheid van ons. Als passant kun je bij Carr Taylor zelf op pad met een routebeschrijving en informatie over de omgeving, de druiven en het wijn maken. Bijzonder is dat je daarbij ook een kijkje mag nemen in de wijnmakerij en de ruimte waar de wijnen gebotteld worden (kosten £ 1,50 per persoon). Na afloop kun je wijn proeven en kopen in het proeflokaal. Een rondleiding en proeverij met gids (op afspraak) kost £ 6,50 per persoon (of £ 69 voor een gezelschap van minder dan 14 personen).

Sedlescombe

In de laatste wijngaard van onze wijnreis mogen we zelfstandig wijnwandelen. De biodynamische wijngaard Sedlescombe is gevestigd in het High Weald, een Area of Outstanding Natural Beauty.

wijnwandelen
Proeflokaal van wijngaard Sedlescombe

De route voert ons langs glooiende wijnvelden en door een donker bos met bruggetjes over snelstromende beekjes. Geregeld staan we stil om te genieten van het uitzicht. Na afloop proeven we de wijnen op een barkruk aan een oud wijnvat. Naast ons dekt de eigenares de tafel voor een lunch met wijnproeverij.

Bodiam Castle

Na onze proeverij rijden we naar het vlakbij gelegen plaatsje Bodiam, waar Sedlescombe nog een wijngaard heeft. Kan het meer idyllisch? De wijnranken klimmen de heuvel op achter de ruïne van Bodiam Castle. Dit 14de-eeuwse kasteel is het hele jaar door open vanaf 10.30 uur. Ongeveer een km ten westen van het kasteel tovert de hippe chef Michael Mealey in restaurant The Curlew met ingrediënten uit de streek en schenkt daarbij wijn van onder meer Sedlescombe. Sedlescombe Vineyard is dagelijks geopend: 10.30-17.30 uur.

Wijnroute Zuidoost-Engeland

Na afloop van onze wijntoer kunnen we deze conclusie zeker trekken: het wijntoerisme, dat in Nederland en België doorgaans nog wat in de kinderschoenen staat, is in Engeland uitgegroeid tot een serieuze branche. Met ruim veertig wijngaarden in Kent, Surrey en Sussex valt er nog veel te ontdekken. Op de site van de South East Vineyards Association vind je het laatste nieuws over de wijnmakers in de regio en kun je de South East Wine Route downloaden.

Wijnroute Kent en East-Sussex praktisch

Overtocht naar East-Sussex

Met Direct Ferries boek je (bijna) elke overtocht in Europa tegen scherpe prijzen. Vanuit Nederland en België bereik je Kent en East-Sussex het snelst met een overtocht naar Dover (vanuit Calais of Duinkerken). Vanuit Dover bereik je alle in dit artikel beschreven plaatsen in maximaal 1,5 uur.

De beste reisgidsen

Dominicus Zuid-Engeland

Deze recent herziene reisgids bestrijkt heel Zuid-Engeland, van Dover tot Land’s End en van Isle of Wight tot Oxford. Een groot gebied, waardoor de gids niet echt de diepte in gaat. Toch is het een goede metgezel op reis en kun je de Dominicus op vele reizen meenemen. Ruim aandacht voor wandelen en fietsen.
Auteurs: Remco Ensel en Sandra Langereis
Uitgever: Dominicus, 2016

Lonely Planet – Wijnroutes

Wat is er mooier dan wijn proeven op de plek waar die is gemaakt? Lekker in de zon, met uitzicht op de wijngaard, een praatje maken met de wijnboer. Lonely Planet neemt je mee naar 20 landen en beschrijft 52 routes langs 327 wijngaarden. De wijnroute voert je door de South Downs in het zuidoosten van Engeland, tussen Southampton en Dorking. Een schitterend natuurgebied, waar al vanaf de 11de eeuw wijn wordt gemaakt. En nu Engeland door het veranderende klimaat zonniger en warmer wordt beginnen steeds meer boeren met wijn maken. In Engeland maakt men vooral de hier populaire bruiswijn, maar je kunt er ook goed terecht voor droge witte en rosé wijnen en zelfs een frisse rode. Bij de 5 beschreven wijnhuizen kun je die allemaal proeven en in de omgeving is het fantastisch wandelen.
Uitgever: Kosmos, 2017

De beste B&B’s en hotels in Kent en East-Sussex
Battle Abbey
Het Abbey Hotel ligt aan het plein voor de ingang van de abdij

De Goudhurst Inn is een gezellig pub-hotel van de eigenaren van Hush Heath Estate. Stijlvolle kamers en in de pub kun je pizza’s eten van de eigen pizzabakkers. En daar drink je wijn van eigen wijngaard bij. Vanaf € 103 B&B voor 2 personen.

Het Abbey Hotel is een pub met kamers in Battle, tegenover de ingang van de abdij en het slagveld van ‘1066’, en op korte afstand van Carr Taylor en Sedlescombe. Schone kamers en een gastvrij onthaal in de pub. Vanaf € 99 logies voor 2 personen.

Met SNP Natuurreizen naar Sussex

SNP WandelvakantiesSNP Natuurreizen biedt een 5-daagse wandel- en autoreis in Sussex, die je goed kunt combineren met bezoekjes aan een Engelse wijngaard. Vanuit een sfeervol countryhotel bij Battle wandel je onder meer bij de beroemde Seven Sisters, Battle en Bodiam Castle.

De wijngaarden Carr Taylor en Sedlescombe liggen ongeveer langs de route en onderweg van of naar Dover hoef je evenmin ver om te rijden voor Hush Heath, Biddenden en Chapel Down. Vanaf € 410 per persoon, inclusief logies, ontbijt en 2 diners.

Lees ook: De krijtrotsen van St. Margaret’s Bay ›